Suomalainen keksi Googlen keskeisen algoritmin – sinäkin käytät sitä aina kun googlaat

Jaa artikkeliTilaa Seura
Suomalaissyntyinen Stephen Hedetniemi, 80, tuli jo opiskeluaikana 1960-luvulla keksineeksi algoritmin, jota Google nykysin hyödyntää.
Suomalaissyntyinen Stephen Hedetniemi, 80, tuli jo opiskeluaikana 1960-luvulla keksineeksi algoritmin, jota Google nykysin hyödyntää. © iStock
Googlen algoritmin keksijä Stephen Hedetniemi sai kuulla keksintönsä käyttämisestä Googlen ytimessä vasta vuosikymmeniä myöhemmin – ja sattumalta.

Tiesitkö, että yhden Googlen keskeisimmistä algoritmeistä keksi suomalaislähtöinen Stephen Hedetniemi jo 1963? Ei ihme, jos et tiennyt. Ei nimittäin tiennyt Hedetniemi itsekään.

Suomalainen Hedetniemi maailman suosituimman hakukoneen ytimessä on yksi niistä kiinnostavista asioista, joita pulpahti esiin, kun tietokirjailija Timo Siukonen teki uusinta kirjaansa Mitä tulisi tietää tekoälystä yhdessä tietotekniikan professori Pekka Neittaanmäen kanssa.

Juuret Pohjanmaalla

Amerikansuomalaisen Hedetniemen sukujuuret ovat Pohjois-Pohjanmaalla Pyhäjärvellä, josta sukua muutti 1900-luvun alussa monien muiden lailla Yhdysvaltoihin.

Stephen Hedetniemi syntyi 1939 Washington DC:ssä, ja asui lapsena pääkaupungin kupeessa Arlingtonissa.

Täytettyään 21 vuotta hän aloitti Michiganin yliopistossa tulevaisuuden alan, tietojenkäsittelyn, opinnot. Opettajina oli alan sen ajan huippuja.

Hedetniemi pääsi tohtorikoulutettavaksi ryhmään, jota veti maailman ensimmäisen elektronisen tietokoneen tutkimusryhmässä 1940-luvulla ollut Arthur Burks.

Opettajina oli muitakin edelläkävijöitä, kuten geneettisten algoritmien kehittäjä John Holland ja nykyaikaisen verkkoteorian isä Frank Harary.

Innostuneista opiskelukavereista erityisesti Carl Page oli tärkeä linkki, jonka kautta Hedetniemen keksintö siirtyi muutama vuosikymmen myöhemmin Googlen ytimeen.

Hedetniemen erikoisalaa oli verkkoteoria. Page puolestaan oli matemaatikko, josta kehkeytyi vuosien saatossa yksi varhaisista tekoälyn tienraivaajista.

”Tunnen tuon miehen”

Stephen Hedetniemi väitteli tohtoriksi 27-vuotiaana ja hoiti siitä lähtien alansa professuureja useissa yliopistoissa Yhdysvalloissa.

1990-luvun lopussa tapahtui jotain yllättävää.

Yksi Hedetniemen tutkijakollegoista palasi Kaliforniasta. Hän oli käynyt työnhakureissulla Googlella Menlo Parkissa ja huomannut siellä ilmoitustaululla tekstin Hedetniemi algorithm.

”Tunnen tuon miehen. Mikä tuo algoritmi oikein on”, kollega oli kysynyt.

Googlelaiset kertoivat, että algoritmissa oli Googlen hakukoneen perusidea. Joka kerta kun kuka tahansa missä päin maailmaa hyvänsä käytti Googlen hakuohjelmaa, hän käytti samalla Hedetniemen algoritmia.

Kollega kertoi tämän Hedetniemelle, joka oli ihmeissään. Mistä oli kyse?

Sitten Hedetniemelle palasi mieleen opiskeluaikainen kesätyö Yhdysvaltain kauppaministeriön virastossa vuonna 1963. Siellä häneltä oli pyydetty tietoteknistä apua erääseen kehityshankkeeseen.

Yhdysvaltain postilaitos halusi nimittäin kehittää lentopostin kulkua. Piti luoda algoritmi, joka löytäisi postille lyhimmän kuljetusreitin lentoyhtiöiden aikatauluja noudattamalla. Hedetniemi hikoili tehtävän kimpussa koko kesän, eikä ollut keksiä ratkaisua.

Sitten hänen käteensä osui eräs kuuluisan matemaatikko-taloustieteilijä David Galen tutkimuksista. Siitä Hedetniemi sai riittävän teoreettisen sysäyksen kehittää oman algoritminsa.

Sen toimivuus oli tarkistettava käytännössä, mikä tuolloin, 1963, tarkoitti reikäkorteille tehtävää koodausta.

”Muistan vieläkin [tilaaja] Bud Levinin hämmästyneen ilmeen, kun näytin hänelle, mitä olin saanut aikaan. Hän ei ollut uskoa, että algoritmi toimii, koska hän oli kauan yrittänyt ratkoa samaa ongelmaa”, Hedetniemi muistelee Timo Siukoselle kirjassa.

Googlen perustaja löysi algoritmin

Stephen Hedetniemi, 80, voi vain arvailla, miten hänen algoritminsa päätyi Googleen.

Vahvin veikkaus on tämä: hän antoi heti tuoreeltaan kesätyönsä hedelmän hyvälle ystävälleen ja opiskelukaverilleen Carl Pagelle.

Sitten koko asia unohtui.

Kolmekymmentäviisi vuotta myöhemmin algoritmi heräsi henkiin ennennäkemättömällä tavalla.

Carl Pagen poika Larry Page nimittäin perusti 1998 uuden hakukoneyrityksen, Googlen.

Timo Siukonen arvelee, että tekijänoikeuskysymysten tai liikesalaisuuksien vuoksi Hedetniemen algoritmia ei ole voitu mainita Googlen julkisissa historiakirjoissa.

Hedetniemen algoritmi on kuitenkin julkaistu jo 1990 Michiganin yliopiston sähköisessä kirjastossa. Tutkimus

A shortest distance algorithm: The Hedetniemi matrix sum on kenen tahansa luettavissa.

Vaikka Hedetniemen nimi ei ole jäänyt historian kirjoihin, hänen työnsä onneksi on. Googlen takia Hedetniemen algorimi on kenen tahansa käytettävissä. Esimerkiksi tätä juttua kirjoittaessa tarvitsin Hedetniemen algoritmia kahdeksan kertaa.

X